¿Qué es la práctica intercalada?

La práctica intercalada es una forma concreta de secuenciar los contenidos de forma que ítems similares – dos ejemplos del mismo concepto – se presenten espaciados en el tiempo en lugar de aparecer de forma consecutiva (lo que se conoce como práctica en bloque). Esto provoca que la tarea sea más variada y a la vez más complicada, pero se asocia a unos mejores beneficios en términos de memoria y transferencia.

La práctica intercalada surge como contraposición a las tareas que vienen definidas en bloques. Por ejemplo, en la imagen vemos cómo el ítem A se intercala con ítems B y C. 

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Veamos un ejemplo real para comprender mejor qué es la práctica intercalada:

En un estudio de Birnbaum et al., (2013), la autora mostraba a los participantes diferentes imágenes de tipos de mariposa de dos formas:

Práctica en bloque: cuatro fotos diferentes de la misma especie.

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Práctica intercalada: cuatro fotos de diferentes especies.

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Los participantes después hacían una pequeña prueba para ver si recordaban las imágenes vistas. Los estudiantes del grupo de práctica intercalada obtuvieron mejores resultados.

Sin embargo, Birnbaum observó en otro ensayo que la ventaja del método de intercalado sobre el método en bloque se reducía si se aumentaba el tiempo de espaciado entre las fotos.

Es decir, que lo que mejor funciona sería el siguiente esquema de presentación: ABCABCABC (sin incorporar tiempos de olvido entre contenidos). En cambio, si se sigue el mismo esquema pero se deja espacio temporal entre cada elemento, no se obtienen ventajas frente a la práctica en bloque, por lo que el esquema intercalado de A(descanso)B(descanso)C(descanso) es similar al de bloques A(descanso)A(descanso)B(descanso)B(descanso)C(descanso)C.

No es lo mismo intercalar que espaciar los contenidos

No hay que confundir la práctica intercalada con un fenómeno mucho más conocido como es la práctica espaciada. Esta última se refiere al beneficio de incorporar una pausa de varios días entre el momento de aprendizaje y la práctica, algo que lleva a mejoras duraderas en el tiempo en comparación con la práctica masiva donde los momentos de práctica se producen de forma bastante cercana en el tiempo (Cepeda et al., 2008).

Presentar diferentes contenidos de forma intercalada va a hacer que inevitablemente la explicación se alargue en el tiempo ya que no hay otra forma de secuenciar los ítems para que no aparezcan de forma consecutiva uno detrás de otro. Sin embargo, una diferencia importante entre la práctica espaciada y la práctica intercalada es que cuando los ítems aparecen espaciados, los espacios entre el tiempo de aprendizaje y práctica no requieren incluir material relacionado, es decir, la práctica espaciada seguiría un esquema del tipo A(descanso)A(descanso)A(descanso)A, mientras que la práctica intercalada sustituye esos descansos por otros elementos de estudio: ABCABCABC

Además, parece que los beneficios de la práctica intercalada vienen dados por el hecho de que al ir presentando de forma alternativa diferentes contenidos que, aunque son diferentes, guardan relación, se facilita a los alumnos que perciban las diferencias existentes entre ellos (Kornell y Bjork, 2008). Esto se conoce como la hipótesis del contraste y discriminación y está respaldada por la investigación.

Lo que no es la práctica intercalada

Veamos un estudio en el que se aplicó incorrectamente (a propósito) este método, pero no hubo buenos resultados:

Carvalho y Goldstone (2014) presentaron a unos estudiantes de forma intercalada términos específicos de anatomía con palabras aleatorias del idioma indonesio para ver si los estudiantes podían recordarlos. En este caso, no observaron beneficios en el aprendizaje, precisamente porque los contenidos estudiados no guardaban relación alguna.  Para que sea efectivo este método, las diferencias entre los ítems debe ser sutiles (Carvalho y Goldstone, 2014).

Implicaciones educativas

Bjork y Bjork (2011) se refieren a la práctica intercalada y al espaciado con el término de dificultades deseables (desirable difficulties), es decir, son estrategias que hacen el aprendizaje un poco más costoso pero de una forma que es beneficiosa. Estas técnicas están ampliamente recomendadas por los especialistas en psicología cognitiva aplicada a la educación.

La práctica intercalada y el espaciado difieren en su principal beneficio. El efecto de espaciar el estudio incrementa la memorización. Es decir, los estudiantes recuerdan más si estudian con periodos espaciados en el tiempo y no todo en muy poco tiempo.

Por su parte, la práctica intercalada mejora el aprendizaje inductivo de categorías y la transferencia posterior. Demostraciones recientes de este fenómeno incluyen, por ejemplo, la categorización de diferentes tipos de elementos químicos (Eglington y Kang, 2017) o el aprendizaje conceptual de categorías científicas (Rawson et al., 2015).

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Ejemplos utilizados en estudios. Los autores resaltan en rojo las diferencias entre los diferentes ejemplos para ayudar a la comprensión (Eglington y Kang, 2017)

Sin embargo, el aprendizaje intercalado y el espaciado tienen algunas desventajas. Smith y Scarf (2017) indican qué para obtener beneficio del aprendizaje espaciado en diferentes días es necesario que el estudiante tenga un nivel mínimo de experiencia. Davis et al. (2017) han observado que cambiar frecuentemente el formato de las pruebas o la forma de estudio puede ser perjudicial, mientras que Kang (2016) señala que un enfoque híbrido puede ser beneficioso: es decir, partir de la práctica en bloque e introducir la práctica intercalada como una fase posterior de consolidación de lo aprendido.


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Traduccion personal elaborada a partir del texto original

Entrada original y bibliografía aquí:

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